Problemas en pila

pilasDe apariencia inofensiva, las pilas son un elemento muy común en nuestros hogares. Las tienen los juguetes, los aparatos de control remoto, linternas, dispositivos para escuchar música, celulares, cámaras fotográficas y un montón de cosas más. Sin embargo, las pilas y baterías –que suelen acumularse en cajones de muebles de nuestro hogar sin que sepamos qué hacer con ellas– son en extremo peligrosas para el medio ambiente y la salud si no tienen una disposición final adecuada.


Cotidianas y peligrosas

A finales del siglo XVIII, el científico italiano Alessandro Volta inventó unos artilugios capaces de transformar reacciones químicas de metales y líquidos en energía eléctrica. Poco a poco se perfeccionaron y desarrollaron hasta conseguir pilas de alta potencia y máxima duración, capaces de proporcionar energía portátil en cualquier situación y lugar.

En la actualidad, debido a la ventaja de su autonomía energética, las pilas están presentes en una gran cantidad de objetos creados por la tecnología a través del tiempo. Y esto comprende desde usos tradicionales, como las linternas, hasta marcapasos para corazones enfermos.

Sería largo de señalar aquí los múltiples objetos que existen en cada uno de nuestros hogares y que utilizan pilas o baterías. Sin embargo, nunca sabemos qué hacer con ellas y si los más cuidadosos terminan amontonándolas en algún cajón de su casa, lo más frecuente es que vayan a parar entre los desechos domiciliarios.

¿Qué tienen las pilas?

Las pilas tienen sustancias como mercurio, cadmio, litio, plomo, níquel y manganeso que son sumamente tóxicas para la salud y el ambiente.
En nuestro país, cuando ya no sirven, las pilas y baterías generalmente son tiradas en la basura doméstica o a cielo abierto. Esto significa que pronto pararán en un basurero, en el campo o  serán incineradas. Así, pilas y baterías se convertirán en un residuo tóxico y sus componentes químicos-tóxicos se modificarán en el ambiente, volviéndose en algunos casos incluso más tóxicos.

Por ejemplo, el mercurio y el cadmio, y otros metales, no se destruyen con la incineración: son emitidos a la atmósfera. Metales como el mercurio se pueden vaporizar. Otros metales, como el cadmio y el plomo, pueden concentrarse en las cenizas producto de la incineración. Cualquiera que sea el camino, causa enormes problemas ambientales.

La fuente más grande de mercurio en la basura doméstica, es la de las baterías de la casa, especialmente alcalinas y baterías de botón, vía por la que se aumenta el riesgo de contaminación del agua. Las pilas de los teléfonos inalámbricos, computadoras y teléfonos celulares contaminan bastante por su contenido de metales pesados como el cadmio.

Serio problema

El acto en apariencia inofensivo de tirar una pila a la basura representa un serio problema, pues las pilas contienen sustancias de elevada toxicidad que amenazan nuestra salud.

Estas pilas sufren la corrosión de sus carcasas afectadas internamente por sus componentes y externamente por la acción climática y por el proceso de fermentación de la basura, especialmente la materia orgánica, que al elevar su temperatura hasta los 70º C, actúa como un reactor de la contaminación.

Cuando se produce el derrame de los electrolitos internos de las pilas, arrastra los metales pesados. Estos metales fluyen por el suelo contaminando toda forma de vida (asimilación vegetal y animal).El mecanismo de movilidad a través del suelo, se ve favorecido al estar los metales en su forma oxidada, estos los hace mucho más rápido en terrenos salinos o con PH muy ácido.

Cuanto más chico es el tamaño de la pila, más contamina: cada pila de mercurio (botón) puede llegar a contaminar 600 mil litros de agua, una pila alcalina 167 mil litros; una de plata 14 mil, y una pila común 3 mil litros, según estudios realizados en la Comunidad Económica Europea citados por Greenpeace.

En cuanto a los efectos sobre la salud, el mercurio es un posible cancerígeno y es bioacumulable. Estudios médicos han demostrado que el consumo constante de alimentos contaminados con mercurio puede provocar cambios de personalidad, pérdida de visión, memoria, sordera o problemas en los riñones y pulmones; en mujeres embarazadas, el mercurio puede acumularse en la placenta y provocar daño en el cerebro y en los tejidos de los neonatos, quienes son especialmente sensibles a esta sustancia.

Por otra parte, respirar cadmio produce lesiones en los pulmones y cuando se ingiere generalmente se acumula en los riñones. El efecto adverso más común de exposición al níquel en seres humanos es una reacción alérgica. Algunas personas que son sensibles a este metal sufren ataques de asma luego de periodos de exposición.
La exposición a niveles de manganeso muy altos durante largo tiempo ocasiona perturbaciones mentales y emocionales, y provoca movimientos lentos y faltos de coordinación.

El plomo puede dañar el sistema nervioso, los riñones y el sistema reproductivo y no se de¬grada. Cuando se libera al aire puede ser transportado largas distancias antes de sedimentar. Se adhiere a partículas en el suelo y puede pasar a aguas subterráneas. El litio es un neurotóxico y tóxico para el riñón. El níquel tiene efectos sobre la piel. Respirar altas cantidades produce bronquitis crónica y cáncer del pulmón y de los senos nasales.

Sin solución definitiva

En Paysandú, mi ciudad, el tratamiento que se dará a las pila a través de una campaña de recolección que fue ensayada en años anteriores y el municipio la retomaría este año es la  inmovilización de constituyentes peligrosos. Esto significa que las pilas se entierran en un contenedor de cemento para imposibilitar  la contaminación.

La misma solución se ha utilizado en campañas realizadas en Montevideo y otras capitales porque, en realidad, nadie sabe cuál es la solución definitiva para el problema ambiental que crean. En definitiva, se trata de una medida de mitigación tendiente a evitar males mayores. Una vez que estén disponibles los puestos de recolección, bueno sería que esta vez hagamos un uso apropiado de ellos.

Pila y baterías
Una pila es una pequeña unidad electroquímica, contenida en una caja cuadrada o cilíndrica con dos terminales que representan los polos positivo y negativo. Sus componentes químicos se transforman en energía que hace funcionar a los aparatos.
Una batería, en cambio, contiene más de una pila o celda conectadas entre sí mediante un dispositivo permanente, junto con su caja y terminales.
Existen dos tipos de pilas: las primarias y las secundarias. Las primarias son las pilas desechables, cuyos componentes químicos, al convertirse en energía eléctrica, ya no pueden recuperarse. Las pilas secundarias son las que se pueden recargar.

  • Recomendaciones
    Estas son algunas de las opciones para evitar la contaminación a través de las pilas:
    – Usar pilas recargables de marcas reconocidas y que tengan impresa la leyenda: Libre de Mercurio (mercury free).
    – No mezclar las pilas nuevas con las usadas, ya que al usarlas mezcladas se reduce la vida útil de ambas.
    – Utilizar preferentemente artefactos conectados a la red eléctrica.
    – No tirar las pilas a la basura común, cloaca, calle o campo, ya que pueden contaminar los suelos y las aguas.
    – No amontonar las pilas en un solo lugar.Todas juntas son más peligrosas.
    – No quemar pilas. Esta práctica puede tener un efecto nocivo inmediato para tu salud, porque se desprenden los vapores de los metales pesados.
    – No enterrar pilas, ya que contaminan la tierra, el subsuelo y el agua una vez que se oxide su cubierta de metal.
    – Al emplear pilas alcalinas, trate de usar las que tienen bajo contenido de mercurio. Las mejores son las que tienen un máximo de 0,025 % de mercurio.
    – Quitar las baterías a los aparatos que no van a ser usados por un lapso prolongado ya que después de cierto tiempo, los componentes de las pilas comienzan a oxidarse, deshaciendo su empaque. Estas sustancias, al estar en contacto directo con los aparatos, terminan por “quemarlos” y echarlos a perder.
    – Cambiar hábitos y consumir de manera ambientalmente responsable. Por ejemplo, al comprar una calculadora o un reloj, recuerda que existen los de “energía solar”, y relojes que funcionan con nuestro pulso.
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